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Words & Sounds: Rainer Maria Rilke’s Panther

I revisited my version of Rainer Maria Rilke’s poem “Der Panther” because of Kat Ostrow’s magnificent drawing/collage. The eyes in Kat’s work remind me of the eyes of the panther. Disillusioned, yet: the spark of energy is still there, the fire inside.


It’s very difficult to translate poetry. I don’t think to translate this poem word by word does it justice – and to keep Rilke’s rhythm would be impossible. Here is my free translation, without any rhymes but expressing how I think “The Panther” feels in English:

His gaze became so tired from the passing of bars – it won’t hold anything anymore.

He feels there are a thousand bars – and behind a thousand bars: no world at all.

The soft walk of smooth and supple steps turning in the tiniest of circles
is like a dance of power around a center pole of a great but benumbed will.

Sometimes the curtain of the pupil rises – without a sound.
A picture enters.
Walks through the tense silence of the limbs
and in his heart
ceases to be.

Rilke’s poem “Der Panther” in German:

Sein Blick ist vom Vorübergehn der Stäbe 
so müd geworden, dass er nichts mehr hält. 
Ihm ist, als ob es tausend Stäbe gäbe 
und hinter tausend Stäben keine Welt.
Der weiche Gang geschmeidig starker Schritte, 
der sich im allerkleinsten Kreise dreht, 
ist wie ein Tanz von Kraft um eine Mitte, 
in der betäubt ein großer Wille steht.
Nur manchmal schiebt der Vorhang der Pupille 
sich lautlos auf -. Dann geht ein Bild hinein, 
geht durch der Glieder angespannte Stille – 
und hört im Herzen auf zu sein.



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